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首页  »  动点科技  »  专访流利说 CEO 王翌:从 0 到 1 后,他开始用 AI 破解 4500 万人的哑巴英语

摘要: 王翌对我说,永远要做对的决定,而不是做容易的决定。

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动点科技 | ID:technode


编者按: 流利说创始人兼 CEO 王翌可以被赋予多个标签,1999 年的杭州理科状元,清华大学本硕连读,普林斯顿博士,Google 产品经理等等。2012 年 9 月,王翌敏锐地嗅到了教育市场的潜在机遇,在另两位联合创始人林晖和胡哲人的加盟下,便踏上了国内的创业征程。目前,流利说通过 AI 打造了英语流利说和雅思流利说两款产品,其中英语流利说的用户总量已经突破 4500 万,付费用户占到 60 多万。


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2005 年 9 月 1 日,王翌乘坐的飞机降落在纽约纽瓦克自由国际机场,人生中第一次踏上美利坚的土地,是开始在普林斯顿大学读博。他选择了机场旁的麦当劳餐厅,作为来到美国的第一顿饭。


令王翌惊愕的是,点餐时服务员并没有听懂他说的话,当服务员回问他时,王翌也听不懂。要知道,他的托福考试成绩只差 10 分满分,这种“挨虐”难以名状,使他内心极度崩溃。


正式迈入普林斯顿大学,王翌的导师 Prof. Jennifer Rexford 是他梦寐以求的全球计算机网络界的顶尖研究者,也是他在普林斯顿大学的系主任。但他与导师的第一次面谈,令他再度崩溃,因为导师不仅思路快,而且语速更快。显然,王翌并不适应这种节奏。


这种尴尬境遇使他心生忐忑,脑海中蹦出的第一个念头便是退缩。经过了一番内心挣扎,王翌做了一个非常正确的选择,同时也成为了他日后的处事判断准则:做对的决定,而不是做容易的决定。


他将决心化作了行动,研一的一整学年,王翌没有参加任何的中国学生聚会,反而经常跑到外国人的聚会进行英文交流。回家炒菜做饭收听的也是 CNN 或者 BBC。一年后,王翌与教授做课题研究,不仅可以跟上语速,而且可以跟上他的思路,最终,王翌还提前一年拿到了博士学位。


毕业时,供王翌选择的有两家公司,去麦肯锡的硅谷办公室做咨询师,或者是去 Google 任职产品经理。考虑到毕业前修读的最后一门课程是高科技创业,让他发现创业是如此的有意思,“可以把一个人的好想法经过几年的努力变成百万人、千万人、亿万人生活的东西,我觉得这个好棒,然后就选择了谷歌。”


从左到右:林晖 联合创始人兼首席科学家;胡哲人 联合创始人兼 CTO;陈华 教研总监;王翌 创始人兼 CEO;刘牧洋 市场副总裁;翁翔坚 合伙人兼首席产品官


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在谷歌工作两年后,王翌认为是时候回国追逐自己的梦想了。考虑到回国后可能会“水土不服”,并不真正中国了解中国的用户到底要什么,所以他并没有立刻着手创业,而是选择加入易传媒,担任互联网广告产品总监,花时间去深入了解国内用户。


同事们在午饭时间和王翌讲,自己曾经花费巨额去报英语培训班,但是都没有坚持下来,是不是应该多看点美剧去提高英语。王翌觉得花钱没学成,最后靠看美剧提高英语显然不靠谱,这也为王翌点亮了一盏明灯,他开始研究英语教育市场,觉得自己假如做一个 2C 的产品,就必须 All in 移动,并且这个应用不能很单薄,必须结合传统行业去提升它的效率。


起初,王翌认为国内创业需要遵循三原则:第一,这个行业体量要大;第二,商业模式要清晰,用户付费模式要好,第三,选择的行业“水位”要低,并且可以通过技术和产品去获得巨大提升。金融、健康、教育着三个领域成为了王翌的三个选项。但是,前两个政策风险太大,教育又充满着正能量,能帮助很多人改变人生。



世界上公认的欧标将英语分为六个等级,理论上,普通人学习 1000-1200 小时足矣,中国学生从零基础开始学习只需要 2500 小时。但是,这 2500 小时换来的是中国学生的“哑巴英语”。

2012 年的五一小长假,唱吧这款产品一时风靡全国。人们开始对着手机唱歌,赋予了手机麦克风前所未有般的魔力。王翌在思考,除了唱歌以外,通过手机应用练习口语的可能性极高。就此,便埋下了流利说的种子。


那年暑假,某天经朋友介绍,王翌结识了亚马逊前首席科学家 Andreas Weigend,这位老先生是位“中国通”。第一次的约见地点很接地气,二人相约去做足疗。Weigend 告诉王翌自己每次来都找这家店的 20 号小哥。上次做足疗时小哥跟他说,自己打算去买“国民经典教材”新概念英语,励志学好英语然后换工作。


王翌连忙招呼来这位小哥,问他说,如果有一款手机 App,每天向你推送一些适合你学习英语的内容,保证让你能看能听能说能交流,以每天 3 元的费用,是否愿意接受。这位小哥特思考很久后表示,如果这款应用真如王翌所说可以有效学习英语,那他非常愿意付钱。如果通过学习英语找到了工作,薪水便可以明显提升。


那天晚上他们聊了很久,彼此也都清楚,很多人需要的只是一个机会,而语言对于很多人来讲,就是打开这扇大门的钥匙。



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2012 年,王翌和胡哲人、林辉在杭州文二西路恩济花园共同创办了流利说。CTO 胡哲人是上海交大 ACM 的编程极客,加盟流利说之前,曾是美国硅谷知名的大数据公司 Quantcast 的资深工程师兼负责人;林晖则是流利说的首席科学家,也是王翌在清华大学的同班同学,美国华盛顿大学的博士,Google 总部语音识别和数据挖掘的研究科学者。


谷歌的两年产品经理经历,王翌很好地将 Google 的价值观和基因植入到了流利说中去。第一,是要做一个“极致的产品”。第二,流利说小伙伴们要有自己的“狂热追求和信仰”,即相信技术和产品提升用户的学习效率。


王翌相信,流利说可能是全球范围内教育公司中最技术性的科技公司,既拥有着数千万的用户群体,又提供完备的 AI 技术自主解决方案。当然,做英语学习的 App 公司有不少,做口语打分技术的公司也有,而在这条细分赛道上,并没有出现与流利说模式相同的公司。



2013 年 2 月 14 日,“英语流利说 ”正式上线,流利说也随之迁至上海复旦软件园。最初的产品形态是一款英语打分应用,从一个非常小的口语练习功能开始,把每一个英语练习动作都演变为纯数字,再用纯数字基础为人工智能打基础,从虚拟时代到数字时代,最终通过语音识别技术和 AI 算法提高了口语打分的精准度。累计至今,流利说已经拥有 4500 多万用户的数据,基于这个庞大的中国人英语语音数据库,流利说打造了一款能够听懂中式英语的语言识别系统。


在我国云南,70%的学校英语老师数量不足。当师资力量匮乏的情况下,王翌认为理工男要解决问题是提取出优秀教师的各项技能,由此建立一个模型库,用一个虚拟的老师来取代。团队花了两年时间和千万美金,在 2016 年 7 月发布了全球第一款人工智能老师。


基于深度学习,AI 老师可以从发音、语法、词汇、流度这四个维度考量,同时还能定位错误帮助用户改进。AI 老师还会对用户进行英语水平测试并打分,提供给用户量身定制的学习方案以及相关学习课程。


流利说在对两个城市展开为期两个月的采样测试后发现,60%的人通过与 AI 老师的学习后,英语水平提升了整整一个欧标的级别,传统学习实现同样的效果需要花费 100 小时,但是 AI 老师做到了平均 36.5 小时的学习效率,效率提升了将近 3 倍。


目前,AI 技术应用已渗透到了教育的重要赛道和 K12 学段。流利说在语言学习领域,通过语音测评、语义分析提升语言学习效率。据国外市场研究机构 Technavio 发布的关于“AI+教育”的研究报告显示,预计到 2020 年,全球“AI+教育”的市场规模将以每年近 40%的复合增长率快速增长。从 K12 教育到高等教育到企业培训,教育行业将面临一次巨大的技术革新。



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王翌的普林斯顿校友,是中国某家英语培训机构的总裁。在与他的交谈中王翌获知,50%以上的学员从第二个月开始便难见踪影,最终能坚持下来的寥寥无几,这一点和健身房模式雷同。传统的英语教育机构动辄数万元,导致它们只瞄准金字塔塔尖的消费群体,毕竟有很多用户不愿意支付这高昂的培训费用。


这些培训机构的课程费用居高不下的原因是商业模式存在问题,广告费用占成本的 30%,外教成本占比 40%,场地成本是 20%,这“三座大山”便是英语培训价格虚高的根源。此外,市场上主打一对一的在线英语培训机构,和线下的模式并无两样。


“AI+教育”相比传统的在线教育平台,前者的产品单凭语料数据就可以完成冷启动,再以监督用户学习的形式收取大量的语料数据。“AI+教育”还打破了时间和空间的障碍,能够均衡教育资源。此外,机器拥有强于人类的存储和检索能力,降低成本让更多人享受个性化教育等等。


流利说不仅省去了这些成本,还吸引了一大批免费的流量,例如 App Store 的年度精华,以及 App 被预装在苹果店做展示。然后,流利说的课程交由 AI 老师,尽管前期又大量的研发成本,但它的边际效应很广,一旦产品研发出来,后续服务的用户不再需要任何成本。所有的优秀互联网公司边际效应都很好。


王翌认为,今天的教育培训行业本质上暴露出的问题凸显,用户购买的是课时,每节课是多少钱,这就意味着你学习效率越来越低,可是越来越多,教育机构反而赚到更多的钱,这种定价模式不会提高用户的学习效率。


相比之下,英语流利说 AI 老师的定制化课程“懂你英语”标准版为 99 元/月,白金版位 199 元/月,用户学习效率越高,花费就越少。值得一提的是,流利说推出了“你学习我买单”的活动,499 元即可学习半年的懂你英语课程,并且在 180 天内完成 80 小时的学习,课程结束后总体指标达到 90 及以上,流利说便会全额返还学费。


王翌特别渴望付费用户能够坚持学习下去,目前,流利说的付费用户每周平均学习时常保证在 5 小时。流利说希望通过技术为用户提供一个质优、价优的学习平台,上线付费课程的第一年,80%的用户是第一次在英语方面付费学习。



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创业之初,王翌想清楚了两件事,一方面是明确了如何“从 0 到 1”,就是要做一个简单极致的单点突破的产品,用户通过手机端练习口语;另一方面,流利说要解决的终极问题,就是要实现最个性、最高效的学习解决方案,这是对学习来讲是最美好的形容词,与时下的消费升级也完全吻合。


王翌当初没想清楚的是,怎样从 0 到 1,这五年不断探索的同时,也走过一些小弯路,例如曾经不太专注,尝试着做一些小语种的产品结果不太理想。后来经过反思,觉得现阶段应该将英语产品做到极致,以这个为大方向为准,再阶段性的进行调整。


产品方面,流利说旗下有英语流利说和雅思流利说两款产品。其中,英语流利说除了提供个人标准、问题重复功能版和个人白金版外,还推出了企业团队版,目前服务于首都航空、中兴、携程等公司团体;雅思流利说则提供雅思模拟考试的服务,通过中式英语语音识别引擎、自然语言处理技术以及人工智能和深度自适应系统来还原一场真实的雅思考试,让雅思备考用户对自己的水平做到心中有数。


今年 7 月 26 日,流利说宣布了 近亿美元 C 轮融资 的消息,由华人文化产业投资基金(下称 CMC)、双湖资本领投,早期投资人全部跟投;上一次的 B 轮融资则是在 2015 年,由赫斯特 Hearst Ventures、GGV、IDG 资本等投资。

截止到 2017 年 7 月初,流利说旗下英语学习 APP“英语流利说”用户已突破了 4500 万,付费用户近 60 万人。且需要补充的是,今年 2 月,该公司已实现规模化盈利。


后来,王翌去足疗店找过那位小哥,想让他试试自己的产品,但是他早已不在那里工作。王翌心里不免有些小失落,但他兴许已经奔向追逐梦想的道路上……


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